Por Carlos Lima

O cérebro é um órgão tão especializado que, para além de receber 25% do sangue de cada batimento cardíaco [1], possui uma irrigação sanguínea e nutricional diferente do resto do corpo. A barreira hemato-encefálica filtra o sangue e limita o acesso ao cérebro de moléculas maiores que lhe poderiam ser nocivas. Apesar de ser metabolicamente muito activo, o cérebro necessita de poucos nutrientes, mas exige o seu fornecimento contínuo. Uma quebra de fornecimento de quatro minutos de oxigénio pode lesar definitivamente as células cerebrais. Um deficiente fornecimento de glicose (açúcar) pode gerar confusão mental, convulsões e perda de consciência.

O líquido cefaloraquidiano circula no interior da barreira hemato-encefálica, contido dentro das meninges, e tem as funções de nutrir e proteger o cérebro. Temos entre 80 a 150 ml de líquido cefaloraquidiano, que contám proteínas, glicose, ureia e sais. Forma-se à mesma velocidade com que é absorvido. Um aumento da produção de líquido cefaloraquidiano ou uma dificuldade de drenagem criam um aumento da pressão nas meninges, chamada de hidrocefalia, que compromete o cérebro, pelo que exige a colocação de válvulas de drenagem.

O cérebro funciona como um todo, mas, graças ao desenvolvimento da ciência, podemos estudar as áreas e associá-las a determinados movimentos ou a determinadas actividades. O electroencefalograma, a tomografia computorizada, ou mesmo a tomografia por emissão de positrões, permitem-nos compreender que áreas do cérebro são mais activadas, em cada actividade. Com base neste conhecimento, foram definidas áreas funcionais no córtex cerebral; são de três naturezas: sensitivas, motoras e de associação.

As áreas sensitivas estão relacionadas com a recepção e a interpretação da informação que nos chega através dos sentidos (visão, audição, olfacto, tacto e paladar). A importância destas áreas é a sobrevivência do indivíduo, porque o alerta para os perigos.

As áreas motoras estão relacionadas com os movimentos corporais e os grupos musculares. O grau de representação ou área cerebral utilizada é maior quando o conjunto de músculos executa tarefas de maior precisão. Por exemplo, a mão, o polegar, a língua e as cordas vocais têm uma representação muito maior do que o tronco.

As áreas de associação estão relacionadas com as funções integrativas, tais como a memória, a vontade, o raciocínio, o julgamento, os traços da personalidade e a inteligência. Ela assume particular importância nos processos que implicam a reformulação do pensamento. Aqui, destacarei a memória, pois as áreas associadas à memória são as mais extensas do córtex cerebral. Ainda ninguém conseguiu definir como retemos e activamos a informação contida na memória, mas temos tendência a defini-la como uma grande biblioteca, em que as áreas de interesse são associadas de forma a um acesso mais rápido. O que sabemos é que existe a memória de curto prazo, que pode durar de alguns segundos a poucas horas: por exemplo, fixar o nome da pessoa com quem se encontrou ocasionalmente, para a tratar pelo nome durante a conversa. A memória de longo prazo dura dias ou anos, está relacionada com acontecimentos mais importantes e está, regra geral, associada a repetições ou acontecimentos determinantes na nossa vida. Fixar o nome do companheiro, do colega de trabalho, etc.. As repetições levam à consolidação da memória.

Os neurotransmissores são substâncias que medeiam a transmissão dos estímulos duma célula cerebral a outra. As actividades do sistema nervoso dependem da regulação destes neurotransmissores, pois uns servem para activar a transmissão e outros para impedi-la. Muitas doenças do sistema nervoso estão relacionadas com os neurotransmissores, como é o caso da doença de Parkinson, relacionada com a dopamina.

Para uma boa higiene cerebral, os períodos de vigília e repouso devem ser equilibrados e o respeito pelo sono assume particular importância, pois pensa-se que é durante este período que se arrumam as nossas memórias; depois, a qualidade do sono influencia determinantemente a qualidade da nossa vigília e a capacidade de tomar decisões. É impossível a vida sem períodos de sono.

Saúde!