Por Carlos Lima

Os glóbulos brancos, ou leucócitos, são células diferenciadas, produzidas pela medula óssea, que estão presentes no sangue, na linfa, nos órgãos linfóides e em vários outros tecidos. Um adulto normal possui entre 4.000 e 11.000 leucócitos por mililitro de sangue e produz aproximadamente 100.000 milhões de leucócitos por dia.

Os leucócitos fazem parte do sistema imunitário, ou sistema de defesa, do organismo. Têm por função o combate à infecção, através da eliminação de microrganismos (bactérias, vírus e outras células ou fragmentos celulares) e de estruturas químicas estranhas ao organismo (como, por exemplo, toxinas), quer por meio de sua captura e fagocitose (do grego phagein, «comer», e  kytos, «célula»), quer através da produção de anticorpos.

Existem vários tipos de glóbulos brancos, que são diferenciados pela sua função específica no sistema de defesa e de combate aos agentes invasores.

Os neutrófilos e os monócitos são fagocitários, ou seja, possuem a capacidade de «comer» as bactérias e as células mortas. Os neutrófilos actuam rapidamente, porque estão presentes no sangue e na linfa e lançam o alerta para que os monócitos acorram ao local da invasão. Os neutrófilos são os glóbulos brancos mais comuns, constituindo cerca de 60% de todos os glóbulos brancos. Habitualmente, morrem após a fagocitose, dando origem ao pus. Uma baixa contagem de neutrófilos no sangue significa que o organismo está mais exposto ao risco de infecções, pois estes são, geralmente, os primeiros a actuar na defesa do corpo e a lançar o alerta para os restantes elementos entrarem em acção.

Os monócitos têm a capacidade de modificar facilmente a sua forma externa, o que lhes permite atravessar as estruturas próximas e chegar ao local em grande número. Cabe aos monócitos fazer a limpeza do campo de batalha, fagocitando as células mortas e os restantes fragmentos.

Os eosinófilos libertam enzimas que combatem os efeitos da inflamação e são responsáveis pelas reacções alérgicas. Têm acção antiparasitária, pelo que um aumento de eosinófilos no sangue sugere infecção parasitária.

Os basófilos estão muito associados a reacções alérgicas, dado que libertam heparina, histamina e serotonina — daí que, no combate à reacção alérgica, se administrem anti-histamínicos para diminuir a capacidade do corpo (diga-se, dos basófilos) de reagir ao agente causador da alergia.

Os linfócitos estão mais associados à resposta imunitária de longo prazo, com a produção de anticorpos, e são de dois tipos: B e T. A grande diferença entre eles é que os linfócitos B direccionam a sua acção, quase exclusivamente, para o combate às bactérias e às suas toxinas, enquanto os linfócitos T actuam no combate aos vírus, aos fungos e às células transplantadas e cancerosas.

Os anticorpos são pequenas estruturas que se criam a partir dos linfócitos B, quando estes entram em contacto com um determinado agente causador de doença (antigénio), em particular um vírus, e que ficam circulantes no sangue, na linfa e noutras estruturas ou líquidos corporais. Quando o antigénio entra novamente em contacto com o corpo da pessoa, estes anticorpos ligam-se ao antigénio, imobilizando-o e lançando o alerta, para que todas as outras respostas do sistema imunitário entrem em actividade, desenvolvendo-se assim uma resposta muito mais rápida e mais eficaz, havendo mesmo situações em que a resposta pode ser a diferença entre a vida e a morte. A vacinação baseia-se neste princípio.

O aumento dos glóbulos brancos no sangue é sinónimo da presença de inflamação ou de infecção; determinar a proporção entre os diferentes glóbulos brancos auxilia o diagnóstico. Pode também ser indício de leucemia.

A diminuição do número de glóbulos brancos pode estar associada a dificuldade na produção pela medula óssea, ser efeito colateral dalguns fármacos (como os usados na quimioterapia) ou dever-se a infecção por vírus, como é o caso do vírus da imunodeficiência humana (VIH).

Regras de higiene básicas, como lavar as mãos antes das refeições, lavar os alimentos a serem consumidos crus, evitar tossir e espirrar na direcção doutras pessoas, não fumar e evitar ambientes muito poluídos, são boas formas de auxiliar os glóbulos brancos a manter a saúde do seu corpo. Cuide-se.

Saúde!